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Por que os sapos são verdes?

Por que os sapos são verdes?

Peça à maioria das pessoas para desenhar um sapo e, invariavelmente, elas o colorem de verde. De fato, os sapos têm uma variedade de cores, mas muitos são realmente verdes o suficiente para serem mascotes adequados para um desfile no dia de São Patrício. Ser verde quando sentado em folhas verdes tem vantagens óbvias se você quiser evitar se tornar uma refeição fácil para um predador faminto.

Os mais vividamente verdes tendem a ser pererecas. Até o sapo-da-árvore de olhos vermelhos da América Latina tropical, sem dúvida o sapo mais fotografado hoje em dia, é difícil de ver quando está dormindo em uma folha com os olhos fechados e as pernas apertadas contra o corpo. Mas você pode encontrar muitos sapos esverdeados que passam a vida pulando no chão ou nadando em lagoas. Presumivelmente, desde que haja alguma vegetação verde ao redor, haverá alguma vantagem em ser verde ou poder ficar verde pelo menos uma parte do tempo.

Os sapos não são verdes porque possuem pigmento verde na pele. Em vez disso, eles usam um arranjo complexo de células, uma abordagem mais complicada, com certeza, mas que oferece um tremendo potencial para alterar e ajustar seu tom. Em suas peles, eles têm três tipos de células de pigmento (chamadas de cromatóforos) empilhadas umas sobre as outras. No fundo estão os melanóforos, contendo um pigmento principalmente escuro chamado melanina. Estas são as mesmas células que podem tornar a pele humana em vários tons de marrom. No topo dos melanóforos estão os iridóforos, embalados com feixes altamente reflexivos de cristais de purina, e no topo dos iridóforos estão os xantóforos, geralmente embalados com pigmentos de pteridina amarelados. No sapo verde típico, a luz penetra nos iridóforos, que agem como pequenos espelhos para refletir a maior parte da luz azul nos xantóforos acima deles. Essas células agem como filtros amarelos, de modo que a luz que sai da superfície da pele aparece verde para nossos olhos. Ocasionalmente, é encontrado um sapo que carece das células amarelas dos xantóforos, e estas são difíceis de errar porque são azuis brilhantes!

A verdadeira vantagem dessas pilhas de células de pigmento reside na capacidade de usá-las para mudar de cor. Todos os três tipos de células podem mudar de forma e alterar a intensidade e o caráter da luz transmitida ou refletida, movendo-se pelo pigmento dentro delas. Os melanóforos no fundo enviam projeções em forma de tentáculo ao redor dos iridóforos e xantóforos. Ao dispersar seu pigmento escuro de melanina nesses tentáculos, esses melanóforos podem escurecer um animal. Alterações nos iridóforos podem produzir mudanças na natureza da luz refletida nos xantóforos, e mudanças nos xantóforos podem alterar seu efeito de filtragem.

Ao manipular todos os três tipos de células de pigmento, uma ampla gama de cores pode ser produzida, embora geralmente a faixa se estenda de verde brilhante a vários tons de marrom e cinza. Nos sapos, todas essas alterações parecem ser mediadas por hormônios que circulam no sangue. A vantagem dessa mudança de cor é óbvia. Imagine um sapo pulando de uma folha verde em um galho de árvore marrom. A melanina se move, os cristais reflexivos de purina mudam de posição, os pigmentos amarelos de pteridina se aglomeram ou se dispersam e voila, aquele sapo verde que se destacava como, bem, como um sapo verde sentado em um galho marrom agora é um sapo marrom bem camuflado.

Portanto, seu sapo verde comum tem alguns truques para se disfarçar. Um sapo que pode ser verde brilhante no dia de São Patrício pode ser marrom ou cinza no dia seguinte e não teria nada a ver com beber muita cerveja, verde ou não.